Ouverture de Craven Cottage

Il y a 122 ans jour pour jour était inauguré le mythique stade de Craven Cottage de Londres, par une rencontre entre Fulham et Minerva dans le cadre de la coupe du Middlesex.

L’histoire de Craven Cottage commença dès la fin du XVIIIème siècle lorsque William Craven, membre de la chambre des Lords eut construit une maison de campagne, qui fut malheureusement détruite par un incendie plus d’un siècle plus tard. Dès lors en 1894, les dirigeants du club de Fulham souhaitaient se servir de ce site laissé à l’abandon, afin que celui-ci devienne le terrain principal de l’équipe. Un accord fut passé entre les propriétaires du terrain et les dirigeants, de façon à ce que les premiers fassent les travaux pour se débarrasser de la végétation et en contrepartie, recevoir une partie des recettes de billetterie.

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Craven Cottage avant 1905.

Les premiers sièges n’étant constitués que de blocs de bois d’une capacité de 1 000 places, il fallu attendre 1905 (d’autres sources parle de 1906) et le génie de l’architecte Archibald Leitch (cf : Anfield) pour que soit bâtie la première tribune de renom, la Stevenage Road Stand, accompagnée du pavillon. Le stade s’agrandira au fil du temps avec des tribunes construites derrière les buts, ce qui permit d’accueillir des épreuves des Jeux Olympiques d’été de 1948. La dernière tribune à être fabriquée fut la Riverside Stand en 1973, permettant ainsi au stade de posséder quatre tribunes complètes.

Après plus de trois décennies passées dans les divisions inférieures, l’équipe de Fulham retrouvait l’élite du football anglais en 2001. Ce qui obligea une rénovation du stade afin que celui-ci soit conforme aux normes de la Premier League. Initialement, Craven Cottage devait être abandonné au profit d’un stade flambant neuf, mais l’idée fut abandonnée par la pression des supporters ayant fondé un collectif « Back to the Cottage » (Retour au chalet). Fulham pu disputer la saison 2001-2002 dans son stade, mais était dans l’obligation de se trouver une autre demeure, de par le délai de trois ans dépassé (1). L’équipe évolua pendant deux saisons au Loftus Road, antre du voisin de Queen’s Park Rangers.

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Années 70 après la construction de la Riverside Stand. A droite, la Stevenage Road Stand.

Les cottagers purent retrouver leur demeure fraîchement rénovée pour la saison 2004-2005 pour ne plus jamais la quitter.

A ce jour, une rénovation portant la capacité à 30 000 places et au programme contre 25 700 aujourd’hui.

(1) L’équipe a été promue en deuxième division deux années avant sa montée en Premier League. Une loi oblige les équipes des deux premières divisions à avoir un stade conforme, dans un délai de trois ans.

Pour plus d’informations :
-Le fameux cottage présent avant la construction du stade y accueillit des invités prestigieux, tel l’homme politique et écrivain Edward Bulwer-Lytton (auteur de « Les derniers jours de Pompéi) ainsi que l’empereur français Napoléon III lors de son exil en Angleterre.
-La Stevenage Road Stand a été renommée Johnny Haines Stand en 2005 en hommage à la légende du club tragiquement décédée dans un accident de la route la même année. Celle-ci est une des seules tribunes d’Angleterre, voire dans le monde à ne jamais avoir détruite, hormis de brèves rénovations pour lutter contre la corrosion et l’insalubrité.
-La pittoresque tribune The pavillon a été édifiée suite à une erreur d’Archibald Leitch. Celui-ci ayant omis de fabriquer des vestiaires dans la Stevenage Stand, dû fonder cette tribune similaire à une petite maison, qui faisait également office de clubhouse. Pendant les matchs du Fulham FC, cette tribune est uniquement réservée aux proches des joueurs ou du club.
-Les tribunes qui sont situées derrière les buts se nomment Putney End et Hammersmith End, en référence aux quartiers adjacents. Tandis que la Riverside Stand porte son nom du fait qu’elle est située juste à côté de la Tamise.
-Le record d’affluence date du 8 octobre 1938 avec approximativement 49 335 personnes s’étant rendu à Craven Cottage pour une rencontre de deuxième division entre Fulham et Millwall.
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La fameuse tribune « The Pavillon » (Photo prise par mes soins le 12 mars 2016, lors du match Fulham-Bristol City)

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